Panzerkampfwagen VI Ausf. E Tiger I, con número de torreta 112 de la Schwere Panzer Abteliung (Batallón de Tanques Pesados) 501, 1.Kompanie, 1.Zug (Pelotón), segundo vehículo, en marcha en Túnez. El tanque está equipado con orugas de combate por lo que está cerca del frente, pero como la cubierta protectora está en el cañón, no está en espera de acción próxima.

En África del Norte, mientras las fuerzas del Eje se lamían las heridas después del fallido aborto de la Operación Capri, Montgomery estaba casi listo para lanzar la largamente anticipada ofensiva del Octavo Ejército contra la Línea Mareth.

 

Tres Cuerpos Blindados estarían enfrentando fuerzas italianas, entre ellas las Divisiones Trieste y Giovani Fascisti. La 15ª División Panzer tenía la misión de cubrir la brecha entre la carretera Mareth-Gabès y las Montañas Matmata. La 21ª División Panzer se había unido a estas fuerzas el 19 de marzo.

 

Los primeros ataques habían ocurrido entre el 16 y 17 marzo con fuerzas británicas realizando labores de reconocimiento sobre las defensas del Eje, recabando inteligencia y buscando distraer el objetivo real de la ofensiva, pero los defensores alemanes e italianos estaban esperándolos y rechazaron las tropas de reconocimiento con numerosas pérdidas.

 

Para el 19 de marzo, el Primer Ejército iIaliano ordenó a sus formaciones subordinadas en la Línea Mareth que contuvieran al enemigo el mayor tiempo posible, con el objetivo de poner las cosas en orden en Túnez. El ataque británico comenzó la noche del 20/21 de marzo con una cortina de fuego de artillería de más de 300 cañones, pero el clima limitó las operaciones de bombardeo. Las fuerzas del II Cuerpo estadounidense estaban apoyando en el norte combatiendo elementos del 5. Panzerarmee, esto con el objetivo de mantener ocupadas las fuerzas alemanas y prevenir que se dirigieran a la Línea Mareth.

 

Para la tarde del 21 de marzo, los británicos habían logrado hacer una brecha de un kilómetro y medio de profundidad y unos 3 kilómetros de ancho; adicionalmente, algunas de las fuerzas italianas en la línea habían aprovechado la oportunidad para rendirse sin oponer mucha resistencia, para consternación de sus contrapartes alemanas.

 

Durante el día, los ingenieros británicos habían construido un camino sobre el wadi (valle), que permitió mayor despliegue de blindados ingleses para cruzar el wadi. Desafortunadamente, los tanques fueron enviados por delante de los vehículos de apoyo más ligeros y los blindados, aunado al regreso de las lluvias, casi destruyeron el camino y obstaculizaron los esfuerzos para cruzar a las fuerzas sobre el wadi. A pesar de la lluvia, el 50º Regimiento Real de Tanques pudo atravesar el wadi, pero le faltaban cañones antitanque y artillería. La noche del 21 de marzo, se le ordenó al 8º Regimiento Panzer alemán movilizarse desde su área de reunión hacia la área principal de resistencia para reforzar y apuntalar la línea. A medida que avanzaba hacia Wadi Zigzaou, encabezada por el I./Abteilung, las tripulaciones de los panzer fueron informadas acerca de la situación británica que se desarrollaba allí. Wilhelm Hagios, un artillero en las fuerzas del regimiento, recordó esa noche especialmente bien... Ver Más

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