En África del Norte, la línea entre los Afrika Korps de Rommel y las fuerzas británicas se había consolidado en la Línea Gazala. Era un periodo de reabastecimiento y reagrupación anticipándose al gran ataque que vendría en los próximos meses. Los nuevos tanques americanos Grant estaban llegando junto con tropas frescas que habían hecho el largo viaje alrededor de África y el Canal de Suez.

 

Para la infantería se esperaba una serie de patrullas en “tierra de nadie”. Las órdenes del general mayor George Brink, de la 1ª División Sudafricana, consistían en buscar al enemigo día y noche donde quiera que pudieran estar. El diario de James Ambrose Brown describe, el día 24 de febrero, lo que la directiva representaba en la práctica:

Captura de prisioneros por patrulla sudafricana

El comandante en jefe, general Sir Claude Auchinleck, (el más alejado de la cámara) y el general mayor Campbell (recipiente de la Cruz de la Victoria) sobre un tanque Grant, observando mientras dispara a un blanco de práctica en el Desierto Occidental, el 17 de febrero de 1942. El general mayor Campbell ganó la Cruz de la Victoria el 22 de noviembre de 1941. Esta una de sus últimas fotografías, ya que falleció el 26 de febrero de 1942, cuando su jeep se volcó.

Qué día tan aciago. Me desperté para ver una nube de arena volando manteniéndose por encima del mar y toda la atmósfera era gris y prohibitiva. Al momento en que el viento empujó la nube sobre nosotros, todo oscureció. El viento era opresivamente caliente.

 

Mike Webb apareció después de todo este tiempo. Como es costumbre, sus rumores son obtenidos de los altos niveles. Nos dice que Rommel capturó tanto combustible que, con las pérdidas de la 1ª División Blindada, le fue posible aislar Benghazi y avanzar hasta atacar donde la plana mayor esperaba que se lo tomara con calma por un rato. ‘Tenemos que salir y atacarlos’, comentó agresivamente el sargento Mike, con sus ojos apuntando hacia nosotros y lleno de entusiasmo.

 

Evidentemente había escuchado sobre la patrulla de Barney Stirton la noche anterior y estaba muriéndose por emularla. Estaban a millas de distancia, en una especie de valle. Stirton se topó con una posición alemana del tamaño de una compañía, con un solo centinela medio dormido. Barney gritó: ‘comparte esto con tus amigos’ y arrojó una granada.

 

Hubo un pandemónium. Gritos, aullidos de las ametralladoras ‘tommy’ [Thompson] de la patrulla vertiendo fuego. Por todas partes, alemanes retorciéndose yaciendo en un embrollo de equipo, mantas y sangre. Los hombres de Barney capturaron a cuatro. Dos estaban vestidos, uno en con chaleco y pantalones cortos, el cuarto desnudo. La patrulla los llevó a empujones rápidamente hacia el desierto, mientras se escuchaban por detrás los sonidos de persecución.

 

El sargento mayor alemán instó a los otros a correr, la patrulla detuvo al hombre en pantalones cortos y lo retuvieron –los otros tres no dieron tres pasos antes de que las ametralladoras ‘tommy’ los abatieran. Pronto el hombre descalzo estaría llorando por sus pies cortados. ‘Cárguenlo’, dijo Barney.

 

Cuando lo derribaron se rehusó a levantarse. Era imposible dispararle a sangre fría. John Marlin se quitó sus botas y se las dio al prisionero, él caminó en calcetas por nueve millas, llegando un poco después del amanecer a través del campo minado Duques.

Si deseas saber más, lee “Retreat to Victory: Springboks’ Diary in North Africa – Gazala to El Alamein, 1942 (South Africans at War)” [Retirada a la victoria: el diario de Springboks en el Norte de África – de Gazala a El Alamein], de James Ambrose Brown.

Un sargento estadounidense instruye a las tropas británicas sobre las características del tanque Grant, el 17 de febrero de 1942.

Un tanque Grant en el Desierto Occidental, imagen tomada el 17 de febrero de 1942.

Un tanque M3, en Fort Knox, Estados Unidos, en 1942. El tanque mediano M3 fue un tanque norteamericano utilizado durante la Segunda Guerra Mundial. En Inglaterra el tanque era conocido como el “General Lee”, bautizado en honor al general Robert E. Lee, del ejército confederado de los Estados Unidos, si era construido con el patrón de torreta estadounidense; si contaba con el diseño británico se denominaba entonces el “General Grant”, en honor al general Ulysses S. Grant.

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