La USAAF realiza su primer ataque en la Europa ocupada

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El general de brigada Ira C. Eaker estuvo al mando de la Misión No. 1 desde este Boeing B-17E Flying Fortress, 41-9023, Yankee Doodle, que se muestra aquí en servicio entre misiones. Este bombardero sobrevivió a la guerra. (Fuerza Aérea de los Estados Unidos de América)

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos de América (USAAF) comenzó a amasar sus fuerzas en Europa utilizando bombarderos B-17E, poco después de haber entrado en la guerra. Las primeras unidades de la Octava Fuerza Aérea llegaron en High Wycombe, Inglaterra, el 12 de mayo de 1942, para formar el 97º Grupo de Bombarderos.

El 17 de agosto de 1942, 12 bombarderos B-17E del 97º Grupo, incluyendo entre ellos el Butcher Shop, pilotado por el mayor Paul Tibbets (quien sería mejor conocido por ser el piloto del Enola Gay que dejó caer la primera bomba atómica de la historia) y el Yankee Doodle, llevando al general de brigada Ira C. Eaker, fueron escoltados por Spitfires de la Real Fuerza Aérea (RAF) en el primer bombardeo de la USAAF en Europa, frente a las estaciones de maniobras de ferrocarril en Sotteville-les-Rouen, en Francia, mientras que otros seis aviones volaron en un ataque de distracción a lo largo de la costa francesa. La operación fue un éxito, con daños menores a dos aviones.

Había optimismo en que las armas de las Fortalezas Voladoras serían suficientes para disuadir a los cazas alemanes. El general de brigada Ira C. Eaker dijo después a la prensa:

Poco después que volvimos hacia El Canal comenzamos a ver la acción que habíamos anticipado. Subiendo rápidamente y saliendo del patrón de tierra debajo de nosotros divisé tres aviones de combate Focke Wulf 190. Al tiempo que el primero zumbaba hacia nuestra Fortaleza Voladora, aún no era evidente para mí si él estaba atacando a nuestro avión liderando o a nuestro avión número 2, directamente por la popa de nosotros y hacia estribor.

Al momento en que abrió fuego me di cuenta de que le estaba apuntando al número 2. Sus trazadores parecían estallar lejos de su ala izquierda. Después de unas pocas ráfagas a rango extremo -tal vez 1,000 yardas –, se dio la vuelta sobre su espalda y se fue en picada. Los otros dos 190 atacaron el avión en la parte posterior de nuestro vuelo. Abrieron fuego desde abajo; y luego un instante después ellos también se alejaron a una distancia considerable. Pude ver al artillero de la torreta inferior de la Fortaleza disparándoles, pero no podía estar seguro de que sus balas estaban surtiendo efecto, aunque los trazadores parecían estar pasando muy cerca.

Cuando el último de los tres 190 interrumpió el combate, me trasladé al otro lado de la estación de los artilleros de cintura y observé al menos una docena de bocanadas de la explosión de proyectiles. Eran extremadamente precisos en cuanto a la altitud, pero varios cientos de metros a babor. Mientras tanto había actividad de cazas por encima de nosotros y en nuestra retaguardia. El ala de la RAF cubriendo nuestra retirada había subido por encima de nosotros y pasó un poco hacia atrás mientras nos alejábamos de la zona del objetivo.

Ahora se encontraron con unos 35-40 cazas enemigos que evidentemente habían estado reacios para enfrentarse de cerca con nuestras Fortalezas. Puedo entender por qué. Nunca antes habían visto a nuestro nuevo B-17 y la vista de las grandes armas erizadas en todos los ángulos probablemente le dio a los nazis suficiente razón para ser cautelosos.

Si deseas saber más, visita This Day in Aviation [Este Día en la Aviación].

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Fotografía de evaluación de los objetivos en Rouen-Sotteville después del bombardeo del 17 de agosto de 1942. Uno de los blancos, los talleres de locomotoras, fue destruido por un impacto directo. Aunque la precisión fue buena, los resultados generales fueron moderados. (Fuerza Aérea de los Estados Unidos de América).

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La Fortaleza Voladora Boeing B-17E 41-2578, Butcher Shop, pilotada por Paul W. Tibbets, del 97o Grupo de Bombardeo, fotografiado el 17 de agosto de 1942. (Museo Imperial de la Guerra).

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Un vuelo de bombarderos Boeing B-17E , conocidas como Fortalezas Voladoras, se forma sobre Inglaterra, en 1942. El B-17 Yankee Doodle, 41-9023, está justo a la izquierda del centro. (Fuerza Aérea de los Estados Unidos de América).

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El general de brigada de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos de América (USAAF) Ira C. Eaker, en Inglaterra durante la guerra.